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今次新型冠狀病毒肺炎疫情加速了智慧醫療的發展,當中備受注目,必然是遙距醫療。香港人煙稠密,診所遍布各區,所以本港遙距醫療發展一直緩慢,再加上欠缺監管機制,令醫護界裹足不前。去年 12 月,香港醫務委員會正式對遙距醫療公布指引,減少了服務的灰色地帶,剛巧年初新冠肺炎肆虐,大家為免交叉感染而少到診所,令網上問診需求大增,間接促進本港遙距醫療發展。

根據本港結合醫療服務和資訊科技的平台「老友所醫」披露,疫情爆發以來,經他們平台的網上診症個案以倍數增長,其中有不少人透過這個渠道索取專業意見,以決定是否延後入院治療。雖然目前診治個案的基數不大,但隨着可提供服務的醫生增加,以及更多保險公司推出相應的賠償方案,遙距醫療有望能在本地市場得到長足發展。

其實,遙距醫療在疫情下已全球廣泛應用。美國的醫生組織、醫院和醫療保險業都以電話、視訊或簡訊進行初診,並透過遠程技術診治各個疑似或確診病例,以減少接觸感染的風險。早前內地有報道指出,截至 3 月 31 日,微醫互聯網總醫院抗新冠肺炎免費義診專區訪問量超過 1.3 億,完成線上醫療諮詢服務達 160 多萬人次,通過線上平台篩查最終確診了 144 名新冠肺炎患者。至於市場規模方面,內地研究機構易觀在疫情發生之前預計,今年有 1580 億元人民幣,但現在已躍升至近 2,000 億,增幅超過 25%。香港早視遙距醫療為應付人口老化、減輕醫療負荷的應對方案之一,但卻一直只聞樓梯響,相信是次疫情將會是一個契機,讓它真正可以落實推行。

作者:香港大學建築學院及工程學院計算機科學系客席教授鄧淑明

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